Forscher kämpfen mit Meeresalgen gegen die Plastikverschmutzung

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Plastikverschmutzung

Einige Algenfarmen wurden ausschließlich für die Polymerproduktion eingerichtet. Foto: Mit freundlicher Genehmigung der Victoria University

Dr. Jianhua Zhang, ein Forscher der Victoria University (VU), der sich mit Plastikverschmutzung beschäftigt, glaubt, dass Algen genutzt werden könnten, um einen der größten Abfallverursacher in unseren Ozeanen zu ersetzen: Plastikverpackungen. „Ohne Plastik können wir nicht leben. Es ist in unserer Kleidung, Laptops, fast jedem künstlichen Bio-Produkt“, sagt er. Aber „weil Rohöl eines Tages verschwinden wird und es nicht nachhaltig ist, müssen wir etwas finden, um es zu ersetzen.“

Dr. Zhang hat ein Jahrzehnt damit verbracht, Polymere wie Kunststoff zu studieren. Und jetzt hat sich sein Team mit Kollegen in China zusammengeschlossen, um ihre Forschung über das Labor hinaus zu führen.

Zusammenarbeit mit China

China wächst und erntet etwa drei Viertel der Meeresalgen der Welt jährlich, obwohl nicht alle dieser Algen zum Essen bestimmt sind. Auf der Shandong-Halbinsel gibt es Algenfarmen, die ausschließlich für die Polymerproduktion errichtet wurden. Einige wurden verwendet, um Produkte wie Kleidung herzustellen.

Dieses Fachwissen macht China zu einem wichtigen Partner auf dem Gebiet der Algenforschung. In diesem neuen Projekt wird Dr. Zhangs Team mit drei großen Universitäten in ganz Shandong zusammenarbeiten. Ihr Plan ist es, zwei chinesische oder australische Studenten in ihr Labor zu rekrutieren und ihre Forschung parallel zu ihren Partnern in China durchzuführen.

Er sagt, dass die Herstellung des Algenpolymers nur ein Teil des Prozesses sein wird; Die andere besteht darin, das Polymer an bestimmte Produkte anzupassen. Als Beispiel nennt er PVC, eines der gängigsten Kunststoffpolymere. Je nachdem, wie Sie das pulverartige Material modifizieren, kann es entweder sehr steif (und für Rohrleitungen verwendet) oder biegsam (und für die Drahtisolierung verwendet) werden.

Ähnlich verhält es sich mit Algen-basierten Verpackungen, bei denen die richtigen Zusatzstoffe das Material stärker und haltbarer machen können. Ein Teil seines Projekts wird umweltfreundlichere Chemikalien untersuchen, die in diesem Prozess verwendet werden können.

Beide Länder bringen einzigartige Stärken mit, sagt er. „Auf australischer Seite wissen wir, wie man diese Polymere für Verpackungszwecke modifiziert. Auf chinesischer Seite wissen sie, wie man das Polymer aus Algen extrahiert und diese Materialien an unsere Anforderungen anpasst.“

Algen sind unsere Zukunft

Dr. Zhang glaubt, dass Algen und andere Pflanzen Plastik endgültig ersetzen könnten. „Mehr als 70 Prozent unserer Erde ist das Meer, also haben wir ein großes Potenzial, Pflanzen im Meer zu züchten, um Polymere herzustellen“, sagt er. „Diese auf Algen basierenden Produkte könnten auch dazu beitragen, den Klimawandel zu bekämpfen, indem sie unsere Abhängigkeit von fossilen Brennstoffen verringern.“

Im Gegensatz zu Rohöl absorbiert Algen CO₂, was einige Wissenschaftler dazu veranlasst, es als Kohlenstoffsenke anzupreisen. Eine Studie ergab, dass Algen weltweit jährlich etwa 175 Millionen Tonnen CO₂ binden oder speichern könnten. „Wenn wir Kohlenstoff in der Luft fixieren können (von einem Gas zu einem Feststoff), werden wir unser Treibhausgaspotenzial reduzieren“, sagt Dr. Zhang. „Wenn also alle unsere Kunststoffe aus Meeresalgen stammen, könnten wir Millionen, vielleicht Milliarden Tonnen CO₂, die derzeit in der Luft sind, binden.“

Dr. Zhang hofft, dass sein Projekt eine Blaupause dafür liefern wird, wie Algenforschung betrieben werden kann.

Geschrieben von der Ministerium für auswärtige Angelegenheiten und Handel des Commonwealth für die National Foundation for Australia-China Relations

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