¿Es el momento adecuado para cultivar algas chupadoras de carbono?

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Algas chupadoras de carbono

Las algas que se hunden podrían secuestrar una gran cantidad de carbono, pero los investigadores todavía están lidiando con preguntas básicas sobre confiabilidad, escalabilidad y riesgos.

James Temple escribe en technologyreview.com del MIT que cada vez más corporaciones están recorriendo el mercado en busca de créditos de carbono que les permitan compensar sus emisiones de CO2 y afirmar que avanzan hacia el objetivo de la neutralidad de carbono. Eso ha estimulado a un número creciente de empresas, inversores y grupos de investigación a explorar enfoques de eliminación de carbono que van desde la plantación de árboles hasta la trituración de minerales y la construcción de fábricas gigantes que absorben C02.

El quelpo se ha convertido en un área de investigación e inversión especialmente activa porque ya existe una industria que lo cultiva a gran escala, y el potencial teórico de eliminación de carbono es significativo. Un panel de expertos reunido por el Iniciativa de futuros energéticos estimó que las algas tienen la capacidad de reducir entre mil millones y 1 mil millones de toneladas de dióxido de carbono por año.

Pero los científicos todavía están lidiando con preguntas fundamentales sobre este enfoque. ¿Cuántas algas podemos cultivar? ¿Qué se necesita para garantizar que la mayoría de las algas se hundan en el fondo del océano? ¿Y cuánto carbono permanecerá allí el tiempo suficiente para ayudar realmente al clima?

¿Impacto en el fondo del mar?

Además, nadie sabe cuál sería el impacto ecológico de depositar miles de millones de toneladas de biomasa muerta en el fondo del mar.

Ciertas especies de algas, como las algas gigantes de la vejiga, tienen pequeñas vejigas de gas en sus hojas, lo que permite a las macroalgas recolectar más luz solar necesaria para impulsar la fotosíntesis. Las vejigas también pueden mantener a flote los restos o balsas durante días o más. dependiendo de la especie, ayudando a las corrientes a transportar las algas marinas desprendidas a costas distantes.

Cuando el carbono de las algas marinas se descompone en la tierra, o se convierte en dióxido de carbono inorgánico disuelto en agua de mar poco profunda, puede regresar a la atmósfera, dice David Koweek, director científico de la organización de investigación Ocean Visions. El carbono también puede liberarse si las criaturas marinas digieren las algas en las capas superiores de los océanos.

Pero algunas algas también se hunden en las profundidades del océano. Las vejigas se degradan. Las tormentas empujan las algas marinas tan profundamente que se desinflan. Ciertas especies no son flotantes por naturaleza. “Simplemente no tenemos experiencia en perturbar el fondo del océano con esa cantidad de carbono”, dice Steven Davis, profesor asociado de la Universidad de California en Irvine, que está analizando la economía de varios usos de las algas. "No creo que nadie tenga una gran idea de lo que significará intervenir activamente en el sistema a esa escala".

Sin embargo, las incógnitas científicas no han impedido que algunas empresas avancen, haciendo promesas audaces y con el objetivo de vender créditos de carbono. Si la práctica no captura tanto carbono como se afirma, podría ralentizar o exagerar el progreso del cambio climático, ya que las empresas que compran esos créditos siguen emitiendo con la falsa promesa de que los océanos están equilibrando esa contaminación, tonelada por tonelada.

"Para el campo en su conjunto, creo que tener esta investigación realizada por universidades en asociación con científicos del gobierno y laboratorios nacionales ayudaría en gran medida a establecer un nivel básico de confianza antes de que comercialicemos algunas de estas cosas", dice Holly. Buck, profesor asistente de la Universidad de Buffalo, que estudia las implicaciones sociales de la eliminación de carbono en los océanos.

¿Son prematuros los créditos de carbono?

Algunos expertos en eliminación de carbono temen que las fuerzas del mercado puedan impulsar los esfuerzos de hundimiento de las algas marinas, independientemente de lo que descubra la investigación sobre su eficacia o sus riesgos. Las empresas o organizaciones sin fines de lucro que lo hagan tendrán incentivos económicos para vender créditos. Los inversores querrán recuperar su dinero. La demanda empresarial de fuentes de créditos de carbono se está disparando. Y los registros de compensación, que ganan dinero al proporcionar un sello de aprobación para los programas de crédito de carbono, tienen un claro interés en agregar una nueva categoría al mercado de carbono.

El hundimiento de las algas marinas en el fondo del océano crea desafíos especialmente complicados para verificar que la eliminación de carbono realmente está sucediendo. Después de todo, es mucho más fácil medir árboles que rastrear el flujo de carbono disuelto en las profundidades del océano. Eso significa que cualquier sistema de contabilidad de carbono para las algas marinas dependerá en gran medida de modelos que determinen cuánto carbono debería permanecer bajo la superficie durante cuánto tiempo en ciertas partes del océano, bajo ciertas circunstancias. Tener las suposiciones correctas será fundamental para la integridad de cualquier programa de compensación eventual, y cualquier matemática corporativa de carbono que se base en ellas.

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