È il momento giusto per coltivare Kelp che succhia il carbonio?

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Alghe che succhiano il carbonio

L'affondamento delle alghe potrebbe sequestrare molto carbonio, ma i ricercatori sono ancora alle prese con domande di base su affidabilità, scalabilità e rischi.

JAmes Temple scrive su technologyreview.com del MIT che sempre più aziende stanno setacciando il mercato alla ricerca di crediti di carbonio che consentano loro di compensare le proprie emissioni di CO2 e rivendicare progressi verso l'obiettivo della neutralità del carbonio. Ciò ha stimolato un numero crescente di aziende, investitori e gruppi di ricerca a esplorare approcci per la rimozione del carbonio che vanno dalla piantagione di alberi alla macinazione di minerali alla costruzione di gigantesche fabbriche che succhiano C02.

Kelp è diventata un'area di ricerca e investimento particolarmente attiva perché esiste già un'industria che la coltiva su larga scala e il potenziale teorico di rimozione del carbonio è significativo. Una giuria di esperti assemblata dal Iniziativa per il futuro dell'energia ha stimato che le alghe hanno la capacità di abbattere da 1 a 10 miliardi di tonnellate di anidride carbonica all'anno.

Ma gli scienziati sono ancora alle prese con domande fondamentali su questo approccio. Quante alghe possiamo coltivare? Cosa ci vorrà per garantire che la maggior parte delle alghe affondi sul fondo dell'oceano? E quanto carbonio rimarrà lì abbastanza a lungo da aiutare davvero il clima?

Impatto sul fondo del mare?

Inoltre, nessuno sa quale sarebbe l'impatto ecologico del deposito di miliardi di tonnellate di biomassa morta sul fondo del mare.

Alcune specie di alghe, come le alghe giganti della vescica, hanno minuscole vesciche di gas sulle loro lame, che consentono alle macroalghe di raccogliere più luce solare necessaria per guidare la fotosintesi. Le vesciche possono anche mantenere a galla i resti o le zattere per giorni o più a seconda della specie, aiutando le correnti a trasportare le alghe sloggiate verso coste lontane.

Quando il carbonio nelle alghe si decompone sulla terra - o si trasforma in anidride carbonica inorganica disciolta in acque marine poco profonde - può tornare nell'atmosfera, afferma David Koweek, direttore scientifico dell'organizzazione di ricerca Ocean Visions. Il carbonio può anche essere rilasciato se le creature marine digeriscono le alghe negli oceani superiori.

Ma alcune alghe affondano anche nelle profondità dell'oceano. Le vesciche si degradano. Le tempeste spingono le alghe così in profondità che si sgonfiano. Alcune specie sono naturalmente non galleggianti. "Non abbiamo esperienza con la perturbazione del fondo dell'oceano con quella quantità di carbonio", afferma Steven Davis, professore associato presso l'Università della California, Irvine, che sta analizzando l'economia dei vari usi delle alghe. "Non credo che nessuno abbia una grande idea di cosa significherà intervenire attivamente nel sistema su quella scala".

Le incognite scientifiche, tuttavia, non hanno impedito ad alcune iniziative di andare avanti, facendo promesse audaci e mirando a vendere crediti di carbonio. Se la pratica non sequestra tanto carbonio quanto affermato potrebbe rallentare o sopravvalutare i progressi sul cambiamento climatico, poiché le aziende che acquistano quei crediti continuano a emettere sulla falsa promessa che gli oceani stanno bilanciando quell'inquinamento, tonnellata per tonnellata.

"Per il settore nel suo insieme, penso che avere questa ricerca condotta dalle università in collaborazione con scienziati del governo e laboratori nazionali farebbe molto per stabilire un livello di fiducia di base prima di commercializzare alcune di queste cose", afferma Holly Buck, un assistente professore all'Università di Buffalo, che sta studiando le implicazioni sociali della rimozione del carbonio dagli oceani.

I crediti di carbonio sono prematuri?

Alcuni esperti di rimozione del carbonio temono che le forze di mercato possano spingere in avanti gli sforzi per affondare le alghe, qualunque cosa la ricerca trovi sulla sua efficacia o sui suoi rischi. Le aziende o le organizzazioni non profit che lo fanno avranno incentivi finanziari per vendere crediti. Gli investitori vorranno guadagnare indietro i loro soldi. La domanda aziendale di fonti di crediti di carbonio è alle stelle. E i registri di compensazione, che guadagnano fornendo un timbro di approvazione per i programmi di credito di carbonio, hanno un chiaro interesse nell'aggiungere una nuova categoria al mercato del carbonio.

L'affondamento delle alghe sul fondo dell'oceano crea sfide particolarmente difficili nel verificare che la rimozione del carbonio stia realmente accadendo. Dopotutto, è molto più facile misurare gli alberi che tracciare il flusso di carbonio disciolto nelle profondità dell'oceano. Ciò significa che qualsiasi sistema di contabilità del carbonio per le alghe si baserà pesantemente su modelli che determinano quanto carbonio dovrebbe rimanere sotto la superficie per quanto tempo in determinate parti dell'oceano, in determinate circostanze. Ottenere i presupposti giusti sarà fondamentale per l'integrità di qualsiasi eventuale programma di compensazione e di qualsiasi calcolo del carbonio aziendale che si basa su di essi.

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