Porto Rico che testa l'allevamento di alghe per i biocarburanti

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Fattoria di alghe

Un subacqueo che misura le dimensioni di un mazzo appena piantato di Eucheumatopis isiformis, un'alga rossa originaria dei Caraibi. Il team di ricerca monitorerà le alghe durante la sua coltivazione per determinare quali condizioni ambientali e operazioni agricole portano a una crescita e composizione ottimale delle alghe. Credito: Loretta Roberson, MBL

Ateam di ricercatori guidato da Loretta Roberson dei Laboratorio biologico marino, Woods Hole, Mass, ha installato il primo allevamento di alghe a Porto Rico e nelle acque tropicali degli Stati Uniti.

L'array di ricerca promuove la progettazione e lo sviluppo di un sistema per la coltivazione offshore di alghe tropicali per supportare la produzione su larga scala di biomassa per biocarburanti e altri preziosi bioprodotti.

“Puerto Rico ha temperature calde stabili e ampia luce solare tutto l'anno, oltre a un'ampia gamma di esposizione ai venti e alle onde prevalenti. Queste condizioni rendono la sua costa meridionale un banco di prova ideale per esplorare come le condizioni ambientali influenzano le proprietà biologiche, fisiologiche e chimiche delle macroalghe coltivate, nonché l'impatto degli allevamenti di alghe sull'ambiente circostante", afferma il dott. Roberson, il principale responsabile ricercatore in questo sforzo di ricerca. Ulteriori fattorie sono in fase di test in Florida e Belize per valutare la scalabilità.

Poiché il sito è il primo del suo genere nella regione, sono state richieste autorizzazioni da numerose agenzie, tra cui il Corpo degli ingegneri dell'esercito degli Stati Uniti, la Guardia costiera degli Stati Uniti e il Dipartimento delle risorse naturali e ambientali di Porto Rico.

David Bailey (Woods Hole Oceanographic Institution) e Loretta Roberson (MBL) si preparano a immergersi nel sito di una fattoria di alghe al largo di Porto Rico. I subacquei condurranno frequenti monitoraggi ecologici e valutazioni di routine dell'attrezzatura nel corso del progetto. Credito: Domenico Manganelli

"Facilitare la ricerca di questo tipo sarà fondamentale per lo sviluppo di un'acquacoltura sostenibile in quest'area", afferma il dott. Roberson. "Abbiamo testato progetti di fattoria simili nel New England e in Alaska, ma questo sarà il primo test della matrice nelle calde acque tropicali dove ci aspettiamo tassi di incrostazione più elevati da altri organismi marini, danni UV e minacce di uragani". A differenza della coltivazione di alghe, che di solito è stagionale, l'allevamento di alghe tropicali può supportare la raccolta durante tutto l'anno.

I ricercatori stanno attualmente prendendo di mira specie eucheumatoidi di alghe rosse di valore commerciale, che vengono coltivate principalmente in Africa orientale e in Asia. Ad oggi, gli eucheumatoidi sono stati difficili da propagare in modo economico e la produzione è stata limitata ad aree facilmente accessibili vicino alla costa. Oltre a sviluppare i metodi migliori per coltivare queste specie in ambienti offshore, il team del progetto cerca di quantificare ulteriormente i servizi ecosistemici associati alle attività agricole. Questi probabilmente includono la fornitura di habitat per una varietà di specie marine e il miglioramento della qualità dell'acqua attraverso la rimozione dei nutrienti in eccesso e il tampone del pH.

Il team di ricerca comprende esperti nella progettazione di sistemi di allevamento oceanico, modellazione delle dinamiche dei nutrienti nei sistemi oceanici, valutazione dell'impatto ambientale/impegno delle parti interessate e analisi economica.

I membri del team sono affiliati ad altre 16 organizzazioni: Caribbean Coastal Ocean Observing System, University of Puerto Rico Mayaguez, University of Puerto Rico Rio Piedras, Woods Hole Oceanographic Institution, CA Goudey & Associates, Tend Ocean, University of Connecticut Stamford, Cascadia Research Collettivo, Centro per la ricerca e gli studi avanzati del National Polytechnic Institute Merida, Makai Ocean Engineering, Pacific Northwest National Laboratory, Rutgers, The Nature Conservancy, Two Docks Shellfish LLC, University of California Irvine e University of California Santa Barbara.

MBL ha ricevuto finanziamenti per questa ricerca dal programma competitivo dell'Agenzia per i progetti di ricerca avanzata dell'energia (ARPA-E) del Dipartimento dell'energia degli Stati Uniti. Il programma MARINER fornisce sostegno alla ricerca sulle macroalghe al fine di migliorare la sicurezza energetica e la competitività economica degli Stati Uniti.

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