É a hora certa de cultivar algas sugadoras de carbono?

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Algas sugadoras de carbono

Afundar algas marinhas pode sequestrar muito carbono, mas os pesquisadores ainda estão lutando com questões básicas sobre confiabilidade, escalabilidade e riscos.

James Temple escreve no technologyreview.com do MIT que mais e mais empresas estão vasculhando o mercado em busca de créditos de carbono que lhes permitam compensar suas emissões de CO2 e reivindicar progresso em direção à meta de neutralidade de carbono. Isso estimulou um número crescente de empresas, investidores e grupos de pesquisa a explorar abordagens de remoção de carbono que vão desde o plantio de árvores até a moagem de minerais e a construção de fábricas gigantes de sucção de C02.

Kelp tornou-se uma área especialmente ativa de investigação e investimento porque já existe uma indústria que a cultiva em grande escala - e o potencial teórico de remoção de carbono é significativo. Um painel de especialistas montado pelo Energy Futures Initiative estimou que as algas têm a capacidade de puxar cerca de 1 bilhão a 10 bilhões de toneladas de dióxido de carbono por ano.

Mas os cientistas ainda estão lutando com questões fundamentais sobre essa abordagem. Quantas algas podemos cultivar? O que será necessário para garantir que a maior parte das algas marinhas afunde no fundo do oceano? E quanto do carbono ficará lá o tempo suficiente para realmente ajudar o clima?

Impacto no fundo do mar?

Além disso, ninguém sabe qual seria o impacto ecológico de depositar bilhões de toneladas de biomassa morta no fundo do mar.

Certas espécies de algas marinhas, como as algas da bexiga gigante, têm pequenas bexigas de gás em suas lâminas, permitindo que as macroalgas coletem mais luz solar necessária para conduzir a fotossíntese. As bexigas também podem manter os restos ou jangadas flutuando por dias ou mais dependendo da espécie, ajudando as correntes a transportar algas desalojadas para costas distantes.

Quando o carbono das algas se decompõe na terra - ou se transforma em dióxido de carbono inorgânico dissolvido na água do mar rasa - ele pode retornar à atmosfera, diz David Koweek, diretor de ciências da organização de pesquisa Ocean Visions. O carbono também pode ser liberado se as criaturas marinhas digerem as algas na parte superior dos oceanos.

Mas algumas algas também afundam nas profundezas do oceano. As bexigas degradam-se. As tempestades empurram as algas marinhas tão fundo que elas murcham. Certas espécies são naturalmente não flutuantes. “Nós simplesmente não temos experiência em perturbar o fundo do oceano com essa quantidade de carbono”, diz Steven Davis, professor associado da Universidade da Califórnia em Irvine, que está analisando a economia de vários usos de algas. “Não acho que alguém tenha uma grande ideia do que significará intervir ativamente no sistema nessa escala.”

As incógnitas científicas, porém, não impediram alguns empreendimentos de avançarem, fazendo promessas ousadas e visando vender créditos de carbono. Se a prática não sequestrar tanto carbono quanto afirmado, pode retardar ou exagerar o progresso na mudança climática, já que as empresas que compram esses créditos continuam emitindo a falsa promessa de que os oceanos estão equilibrando essa poluição, tonelada por tonelada.

“Para o campo como um todo, acho que ter essa pesquisa feita por universidades em parceria com cientistas do governo e laboratórios nacionais seria um grande passo para estabelecer um nível básico de confiança antes de comercializarmos algumas dessas coisas”, diz Holly Buck, um professor assistente da Universidade de Buffalo, que está estudando as implicações sociais da remoção de carbono baseada no oceano.

Os créditos de carbono são prematuros?

Alguns especialistas em remoção de carbono temem que as forças do mercado possam impulsionar os esforços de afundamento de algas marinhas, independentemente do que a pesquisa descobrir sobre sua eficácia ou riscos. As empresas ou organizações sem fins lucrativos que o fizerem terão incentivos financeiros para vender créditos. Os investidores vão querer ganhar seu dinheiro de volta. A demanda corporativa por fontes de créditos de carbono está disparando. E os registros de compensação, que ganham dinheiro fornecendo um selo de aprovação para programas de crédito de carbono, têm um interesse claro em adicionar uma nova categoria ao mercado de carbono.

Afundar algas marinhas no fundo do oceano cria desafios especialmente complicados para verificar se a remoção de carbono está realmente acontecendo. Afinal, é muito mais fácil medir árvores do que rastrear o fluxo de carbono dissolvido nas profundezas do oceano. Isso significa que qualquer sistema de contabilização de carbono para algas marinhas dependerá fortemente de modelos que determinam quanto carbono deve permanecer sob a superfície por quanto tempo em certas partes do oceano, sob certas circunstâncias. Obter as suposições corretas será fundamental para a integridade de qualquer programa de compensação eventual - e qualquer matemática corporativa de carbono que dependa deles.

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